Les mille et une vies de Nikola Tesla

© DR
Nikola Tesla dans son laboratoire de Colorado Springs en 1899. Cette illustration a été réalisée à l'époque par superposition de deux clichés. L'inventeur aimait se mettre en scène dans ce genre de photomontage promotionnel.

Il a inventé le moteur à courant alternatif et la distribution par courant triphasé, ouvrant l’ère de l’électricité pour tous. Il a anticipé la radio, l’impression à distance et un «système télégraphique mondial» qui annonçait la société de l’information. Personnalité fragile, phobique, il fut aussi un marchand d’illusions.

Le roman de Christopher Priest Le Prestige et le film qu’en a tiré Christopher Nolan en 2006 racontent la rivalité de deux illusionnistes dans l’Angleterre victorienne. A un moment du récit, l’un des prestidigitateurs, afin de réaliser un numéro de disparition plus spectaculaire que celui de son concurrent, fait appel aux services de l’inventeur Nikola Tesla. Son apparition dans d’autres livres comme Moon Palace de Paul Auster ou Des éclairs de Jean Echenoz, dont il est le héros, ainsi que dans plusieurs films, a fait de ce savant né en 1856 une figure de la culture populaire. 

En hommage à ses réalisations, la société de fabrication de voitures électriques cofondée par Elon Musk a été baptisée Tesla Motors. En 1960, son nom avait également été choisi pour désigner l’unité d’intensité du champ magnétique. De plus, ses vues grandioses sur la transmission de l’énergie et la communication planétaire ont contribué à en faire un héros de la contre-culture, du mouvement de «l’énergie libre» (utopie technologique pseudoscientifique mâtinée de théorie de la conspiration) et de l’idéologie New Age.

Qualifié par la presse de son temps de «sorcier» à l’instar de son rival Thomas Edison, cet ingénieur électricien d’origine serbe organisait, pour présenter les résultats de ses travaux, des sortes de numéros de music-hall. Etait-il un génie, un illuminé ou un imposteur? C'était en vérité à la fois un inventeur de génie, un visionnaire de la technologie, un prodigieux homme de spectacle, un mythomane victime de ses propres mystifications et un homme à la psychologie passablement troublée.

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