La Suisse avant la Suisse (1/5)

D'où vient la Suisse? Quel est son passé? Retour sur l’invention d’une Confédération, un pays résolument ouvert sur le monde, à l'histoire surprenante.

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César et Divico sur la Saône. Aux pieds de César, un Helvète mort et un prisonnier, par Karl Jauslin, artiste peintre suisse du XIXsiècle.© DR

C'est un peu grâce à Jules César que le territoire que nous connaissons sous le nom de «Suisse» est devenu un objet d’étude documenté. En effet, après s’être fait attribuer le gouvernement des Gaules, le proconsul romain se consacre à en prendre le contrôle, entreprise relatée dans des Commentaires devenus célèbres. 

En racontant sa guerre des Gaules (58-51 av. J.-C.), il se vante d’avoir empêché la migration d’un peuple, les «Helvètes», dont il ne manque pas, pour se valoriser, de souligner la grande ardeur guerrière. Stoppés par César près du site de Bibracte (Bourgogne) en 58 av. J.-C., ceux-ci doivent retourner dans une région dont la description par l’auteur antique suggère qu’il s’agit d’une partie de la Suisse: «D’un côté, le Rhin, large et profond, les sépare des Germains, d’un autre, la très haute chaîne du Jura s’élève entre leur territoire et celui des Séquanes; enfin le lac Léman et le Rhône les bornent du côté de notre Province.» 

Les Helvètes avaient déjà tenté un déplacement du même genre un demi-siècle auparavant, avec un certain succès semble-t-il, du moins si l’on en croit les échos mémorisés par les Romains. Mais l’essentiel est de constater que César nomme un peuple et non pas un territoire – le terme «Helvétie» viendra plus tard à la Renaissance –, précise un nombre de tribus, quatre, en désignant une seule d’entre elles, les Tigurins, et que, curieusement, il ne mentionne pas les Alpes.

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